Когда в июне 1942 года стало ясно, что «Блицкриг» (план молниеносной войны на Восточном фронте) потерпел крах и предстоят длительные сражения, Гитлер директивой №45 поставил перед силами Вермахта задачу лишить советские войска возможности пополнять топливные запасы за счёт кавказских нефтяных месторождений. Выполняемый в рамках этой программы захват Кавказа получил кодовое название «Операция Эдельвейс» («EDELWEISS»).
Эдельвейс (сочетание немецких слов «эдель» – «благородный» и «вейс» – «белый») – горный цветок, растущий на труднопроходимых горных вершинах, символ надежды и счастья. Стоит отметить, что использование этого высокогорного растения в качестве талисмана уходит своими корнями в годы Первой мировой войны — цветок был символом Альпийского корпуса Германской империи.
Поскольку «Эдельвейс» – военная операция, проводившаяся в районе Кавказского горного хребта, то для её успешного выполнения были сформированы особые подразделения – 49-й горный корпус, состоящий из профессиональных альпинистов и горнолыжников Германии и Австрии. В него входили 1-я горнопехотная дивизия под командованием генерал-лейтенанта Хуберта Ланца, она же «Эдельвейс» и 4-я горнопехотная дивизия генерал-майора Карла Эгльзера, она же «Горечавка». Стоит отметить, что названиями эти соединения обязаны горным цветам, послужившим также и эмблемами на форме солдат.
Опорным пунктом немцев для броска стала захваченная советская высокогорная метеорологическая станция на Эльбрусе (до 1942 года здесь располагалась гостиница «Приют 11», единственная в мире гостиница на высоте 4130 м над уровнем моря). В середине августа 1942 года немцам удалось водрузить на обеих вершинах Эльбруса флаги фашистской Германии. Гитлеровская пропаганда широко разрекламировала этот факт, возвестив о том, что отныне германский флаг реет над высшей точкой Европы. А командующий горнострелковыми подразделениями генерал Хуберт Ланц выступил с инициативой переименовать Эльбрус, назвав его пиком Гитлера.
Сражение за Кавказ является одной из самых продолжительных операций в истории Великой Отечественной войны, так как длилось оно 442 дня (с 25 июля 1942 года по 9 октября 1943 года). Военные действия велись на обширной территории и в сложных условиях горной и горно-лесистой местности. Тем не менее, советские войска, выдержав мощный натиск врага, решили главную задачу — остановили и не допустили немцев к бакинской и грозненской нефти. В упорных боях противнику был нанесен огромный урон. Так операция «Эдельвейс», успешно начатая и широко распропагандированная геббельсовским министерством, обернулась горьким провалом.