Контрнаступление советских войск на сталинградском направлении в конце 1942 года превратилось в общее стратегическое наступление Красной Армии. К январю 1943 года в окружении оказалась крупная группировка гитлеровских войск в составе 22 дивизий общей численностью около 330 тыс. человек, практически полностью израсходовавшая резервы, необходимые для дальнейшего функционирования.


Операция по нанесению решающего удара, по расчленению и уничтожению окруженной группировки противника получила кодовое название «Кольцо» и проводилась в период с 10 января по 2 февраля 1943 года.
К концу января 1943 года петля на шее окруженной вражеской группировки сжалась до предела, но, несмотря на бессмысленность дальнейшего сопротивления, штаб Ф. Паулюса не спешил сдаваться. Почему? Дело в том, что Ф. Паулюсом была получена радиограмма от Гитлера – любой ценой выстоять, удержать Сталинград и не омрачать десятилетие фашистского строя в Германии, которое отмечалось 30 января. Паулюс выполнил этот приказ, понимая абсолютную нереальность и абсурдность поставленной задачи. А 31 января, несмотря на преданность Гитлеру и сообщение о присвоении ему звания фельдмаршала, он сдался в плен вместе со своим штабом. В плену оказались 91 тысяча солдат и офицеров противника, около 140 тысяч было убито в ходе советского наступления.
После победы советских войск в Сталинградской битве появилась карикатура Кукрыниксов (творческое объединение художников), очень точно иллюстрирующая общий замысел военной операции «Кольцо»: на карикатуре изображён Гитлер возле штабной карты в комичном образе причитающей бабы с платком на голове. Надпись же к карикатуре гласит: «Потеряла я колечко…а в колечке 22 дивизии» (имеется в виду окружённая нашими войсками под Сталинградом 6-я армия фельдмаршала Паулюса). Сатирическое остроумие, умение видеть комическое в жизни, в облике человека, сделали этот плакат метким разоблачением провала хвастливых планов фюрера.
Интересная метаморфоза произошла после войны с плененным Ф. Паулюсом. Один из авторов плана «Барбаросса», возвращаясь из плена на родину 24 октября 1953 года, написал благодарность Советскому правительству, которая завершалась такими словами: «Прежде, чем я покину Советский Союз, я хотел бы сказать советским людям, что некогда я пришел в их страну в слепом послушании как враг, теперь же я покидаю эту страну как ее друг».