20 мая 1942 года Указом Президиума Верховного Совета СССР была учреждена одна из наиболее почитаемых фронтовиками наград – первый орден военной поры – орден Отечественной войны I и II степеней.

Им награждались военнослужащие и партизаны, проявившие в боях за Советскую Родину храбрость, стойкость и мужество, а также военнослужащие, которые своими действиями способствовали успеху наших войск на всех фронтах борьбы и театрах военных действий с немецко-фашистскими захватчиками.
Орден изготавливался из материалов с использованием золота и серебра. В основе массивной пластины ордена I степени использовалось золото 500-й пробы массой до 16 г. Вторая степень ордена отличалась от первой только тем, что красно-рубиновая звезда наложена не на золотую, а на серебряную пятиконечную звезду.
Первыми кавалерами ордена стали воины-артиллеристы 776-го артиллерийского полка, которые в мае 1942 года за два дня боев уничтожили в районе Харькова 32 вражеских танка. Большую популярность ордену придавало и то, что им в основном, награждались за храбрость, проявленную на поле боя. Вручался орден и труженикам тыла. Его имел, например, выдающийся авиаконструктор А.Туполев. Всего в период с 1942 по 1945 год орденом Отечественной войны I степени были награждены около 324 тыс. человек, а II степени – более 951 тыс. Награждать орденом конкретных лиц прекратили в 1947 году, а в 60-70-е годы ХХ века награждение орденами удостаивались только города и населенные пункты, защитники и жители которых проявили массовый героизм и внесли особый вклад в победу над врагом. Первыми среди городов орденом Отечественной войны I степени в 1966 году были награждены города Смоленск и Новороссийск, впоследствии ставшие городами-героями.
В 1985 году орден Отечественной войны был возрожден как памятная награда для ветеранов – в канун 40-летия Победы он был вручен всем фронтовикам независимо от званий и заслуг, а также всем партизанам, подпольщикам и участникам войны с Японией.
Всего орденом Отечественной войны I степени было совершено около 2,5 млн. награждений, орденом Отечественной войны II степени – около 6,7 млн. награждений. С момента упразднения Советского Союза в 1992 году награждения этим орденом не производятся, но он навсегда остался символом подвига народа, его ратного труда и его Великой Победы.